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3. Bikaner

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BikanerParmi la constellation de cités oasis qui émaillaient le grand désert du Thar, Bikaner, fondée au XVe siècle, occupait une position prédominante car elle était située sur la route des caravanes menant de l’Inde du Nord aux riches ports du Goujerat. Le joyau architectural de Bikaner est le palais-forteresse de Junagarh qui occupe le centre de la ville. Bikaner est connue pour ses élevages de chameaux considérés comme faisant partie des meilleurs du monde. www.realbikaner.com

Vieille ville

Un rempart de 7km entoure la vieille ville dont les rues semblent dater du Moyen Âge : étroites, sombres et bosselées, jalonnées d’égouts à ciel ouvert et de monceaux de détritus, elles sont bordées de havelis de grès rouge du XVIIe (en particulier le Rampuria Haveli et le Kothari Haveli) et de quelques temples jaïns du XVe, en particulier le Bhandasar (grès sculptés et peintures pleines de vie), le Neminath et le Sandeshwar (jolies sculptures).

Fort de Junagarh ***

Symbole de la grandeur des maharajas de Bikaner, le fort se trouve au NE en dehors des murs de la vieille ville. Construit au XVIe par le raja Rai Singh, général de l’armée de l’empereur moghol Akbar, il est entouré d’un rempart fortifié. Contrairement à la plupart des forteresses rajpoutes il n’a pas été construit sur une colline mais dans la plaine. Le fort a deux entrées : la Karan Pol à l’est et la Chand Pol à l’ouest. Près de la Karan Pol se trouve l’endroit où les veuves pratiquaient le sati (immolation rituelle sur le bûcher de leur défunt mari). Ce palais est un véritable dédale de cours dallées, de galeries et de halls immenses, de pavillons et de temples. Les joyaux du fort sont l’Anup Mahal **, le Badal Mahal * (palais des Nuages), le Phul Mahal ** (palais des Fleurs), le Chandra Mahal (palais de la Lune) et le Hawa Mahal (palais des Vents).

Temple jaïn de Bhandasar **

Dans la vieille ville, on le remarque de loin à sa haute tour sculptée blanche. Les peintures qui recouvrent tous les murs représentent des scènes de cour, des processions, des batailles. Belle vue sur la vieille ville depuis les étages supérieurs.

Lalgarh Palace  et Laxmi Niwas Palace *

A 3km N du centre-ville, le Lallgarh Palace fut construit au XIXe par le maharaja Ganga Singh. www.lallgarhpalace.com

Situé à proximité du précédent, le Laxmi Niwas Palace est connu pour sa très belle architecture et ses sculptures de pierres. www.laxminiwaspalace.com

Cénotaphes royaux de Devi Kund *

A 8 km E, les maharajas de Bikaner se faisaient incinérer ici près d’un petit lac artificiel. Le plus imposant des chhatri est celui du maharaja Surat Singh qui porte encore ses fresques.

Temple de Deshnoke *

A 30 km S de Bikaner de trouve le Karni Mata Temple, un temple peuplé de milliers de rats. Selon la légende, Karni Mata pria Yama, le dieu de la Mort, de rendre la vie au fils d’un conteur; devant son refus, Karni Mata réincarna tous les conteurs défunts en rats, privant ainsi Yama d’âmes humaines. www.karnimata.com

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