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2. Shekhawati

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ShekhawatiAux confins orientaux du désert du Thar s’étend une zone semi-aride de 30 000 km2 émaillée de petites villes fortifiées, anciens fiefs princiers et relais caravaniers : le Shekhavati. Il se trouvait jadis sur la route des caravanes allant des ports de la mer d’Oman à la vallée du Gange et possède un des plus importants patrimoines d’architecture indo-moghole du monde comprenant forteresses et havelis.

Dans la seconde moitié du XIXe siècle, le flot des caravanes se tarit graduellement lorsque les Britanniques développèrent les chemins de fer. Dans ces bourgades aujourd’hui délaissées, balayées par les vents de sable, anciens fiefs des « barons » Shekhawat du clan rajpoute, les haveli, demeures des richissimes marchands marwari, se comptent par dizaines. Datant de la seconde moitié du XIXe siècle, leurs murs sont littéralement tapissés de peintures, à l’extérieur comme à l’intérieur. Ces manoirs du désert comportent parfois jusqu’à quatre étages et une cinquantaine de pièces.

Les peintures aux tons bleus, rouges ou ocre illustrent des scènes de la mythologie et des épopées hindoues, et représentent également les grandes divinités brahmaniques telles que Shiva, Vishnou et ses multiples avatars. Mais elles mettent aussi en scène des sujets profanes, tels que des processions de cavaliers et d’éléphants, des soldats, des belles à leur toilette, d’élégantes Anglaises en crinoline ainsi que les « merveilleuses » inventions du siècle que sont les bicyclettes, les bateaux à vapeur, les voitures et les trains. Un puissant sentiment de nostalgie se dégage de ces demeures à l’abandon, de ces peintures qui se décolorent au fil des moussons.

Nawalgarh ***, 60.000 hab, un des bourgs les mieux conservés, une demi-journée de visite à pied

Mandawa **, 1h30 de visite

Ramgarh *, 1h30 de visite

Fatehpur *, 2h de visite

Jhunjhunu *, 120.000 hab, une petite demi-journée de visite

Dundlodh, 1h de visite

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